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지난해 3월 ‘초고속인터넷강국’에서 미국으로 옮겨온 내가 이것만큼은 미국이 휠씬 앞서있다고 느끼는 부분이 있다. 그것은 바로 무료 와이파이 핫스팟(Free Wifi Hotspot)이 한국보다 휠씬 많다는 점이다.
   
   Wifi핫스팟은 노트북 컴퓨터나 스마트폰으로 무선인터넷을 즐길 수 있는 공간을 뜻한다. 인터넷이 수도·전기처럼 생활 속에 꼭 필요한 필수요소로 자리잡으면서 무료 무선 인터넷 공간이 미국에서 급속히 확산되고 있다. 뉴욕의 맨해튼을 거닐다 보면 커피숍이나 음식점에 ‘Free Wifi’라고 써놓고 고객을 유혹하는 경우를 흔히 볼 수 있다.

특히 이같은 무료 인터넷 제공 경쟁은 올들어 급속히 가속화되고 있다. 가장 흥미로운 것은 미국을 대표하는 글로벌브랜드인 맥도날드와 스타벅스의 Free Wifi 제공 선언. 맥도날드는 올 1월부터 미국 전역 1만1500개의 레스토랑에서 무선 인터넷을 무료로 제공한다고 해서 환호를 받았다. 무료인터넷 제공이 대단한 집객효과가 있다는 것을 노린 것이다. 또 7월부터는 스타벅스가 미국과 캐나다의 7000여 점포에서 무료 인터넷을 제공한다고 발표했다.
   
   공공장소나 서점·쇼핑몰도 무료 인터넷을 제공한다. 마을마다 있는 공공도서관은 예외없이 공짜 무선 인터넷을 제공한다. 반스앤노블, 보더스 같은 대형서점체인도 무료 인터넷은 필수다. 심지어는 대형쇼핑몰에서도 매장 전체를 커버하는 무료 인터넷을 제공하는 곳이 많다. 뿐만 아니다. 교통수단에도 Free wifi가 확산되고 있다. 필자는 보스턴에서 뉴욕으로 출장갈 때 앰트랙 열차나 고속버스를 이용하는데 오가는 시간이 심심치 않다. 무료 인터넷뿐 아니라 각 좌석마다 전원코드를 꽂을 수 있는 파워단자가 마련되어 있다. 공항도 무료 인터넷 행진에 동참하고 있다. 내가 항상 이용하는 보스턴공항도 올해부터 무료 인터넷을 제공하기 시작했으며 샌프란시스코 공항 등 주요 공항들도 이미 무료 인터넷으로 전환했거나 곧 전환할 방침이다.
   
   호텔도 마찬가지. 아직까지 웨스틴·매리어트 등의 고급 호텔 체인에서는 하루 10~12달러 정도의 인터넷 이용료를 받는 경우가 많지만 저렴한 호텔이나 모텔체인으로 내려가면 극심한 경쟁으로 무료 인터넷이 기본 옵션이 된 지 오래다. 심지어는 텐트를 쳐놓고 야영을 하는 캠핑그라운드에서도 캠핑장 전체에 무료 인터넷을 제공한다는 광고를 흔히 보는 세상이 됐다.
   
   하지만 무엇보다 놀라운 것은 비행기 안까지 무선 인터넷의 물결이 퍼지고 있다는 것이다. 올초 샌프란시스코에 출장을 다녀오면서 버진아메리카항공을 이용했는데 이 항공사는 당시 구글과 제휴해 자사가 제공하는 모든 항공편에서 고객들이 무료로 인터넷을 이용하게 했다. 물론 아직까지 대부분의 기내에서는 인터넷이 공짜가 아니지만 미국 여객기 중 1000대가량에서 현재 인터넷이 가능하고 그 수가 점차 늘어나고 있어, 곧 가격이 내려가고 언젠가는 무료가 될 것으로 보인다.
   
   이같은 Free Wifi의 증가는 같은 값이면 무료로 인터넷을 쓸 수 있는 곳으로 가겠다는 고객의 요구를 반영한 것이다. 그만큼 미국인의 일상생활에서 인터넷이 차지하는 중요성을 느낄 수 있다. 한국도 최근 스마트폰의 보급과 함께 Free wifi 공간이 늘어가는 것으로 알고 있다. 초고속인터넷 1등국가의 위상에 맞는 무료 인터넷 공간이 도시 곳곳에 생겨 혁신과 비즈니스를 촉진시켰으면 한다.

 

출처-주간조선


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